Sunday, May 23, 2010

Artists paints—is oil or acrylic friendlier to environment? Cover Art

Artists paints—is oil or acrylic friendlier to environment?

Source: EarthTalk, E/The Environmental Magazine (Photo credit: Katy McDonnell, Thinkstock)
Summary: If you are an artist, or just like to paint or do crafts, you may have wondered what effect art paints have on the environment. This article answers the question, addresses recycling and introduces the concept of non-toxic paints.

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At a meeting of a local art association, an artist who paints in acrylics said that doing so is more eco-friendly than painting in oils. I somehow doubt it. Aren’t acrylics petroleum based? And aren't some oil paints made from natural materials?

Of course, there are no easy answers. There are environmental and health issues with both oil and acrylic art paints. The big downside of oil paints is the paint thinner required to clean them up. While some of the pigments in oil paint might be toxic or poisonous depending on color—reds, yellows, some blues and many whites are produced using potentially toxic heavy metals—the paint itself is typically made of food-grade linseed oil, which could hardly be more harmless to the environment (where it came from, after all). But oil paint is notoriously hard to clean up; getting those brushes, palettes and work areas clean requires the use of paint thinners, such as turpentine or mineral spirits, that are not only potentially toxic if used improperly but give off noxious odors and are highly flammable.

As for acrylic paints, they are water-based so clean-up is a breeze: Just wash it down the drain with some warm water, no paint thinner required. But acrylic paint is a petroleum-derived polymer, i.e. plastic. While cleaning it up might be easier than cleaning up oil paints, do we really want to be rinsing plastic down our drains? How good could this be for surrounding ecosystems? The other negative, of course, is that just buying them contributes to our reliance on petroleum.

So what’s a green painter to do? One option is to go for so-called water mixable oil paints that, according to manufacturers like Grumbacher, appear and behave in the same manner as traditional oil paints in every aspect except when it comes to clean-up—like acrylics, they thin and clean up with water instead of noxious chemicals. Water mixable oils are ideal for those sensitive to chemical fumes. Art supply chain Utrecht sells a wide variety of water mixable oil paints online and at its retail locations across the U.S.

If you must use traditional oil paints—many professional artists just prefer them for their thickness, color brilliance and other qualities—you can go with a brand that pays attention to the environmental impact of its products and operations. Oregon-based Gamblin Artists Colors Company uses only high-quality raw materials in its paints, avoiding preservatives that degrade the quality and release chemicals. Gamsol, the company’s paint thinner, uses mineral spirits that evaporate much more slowly than turpentine, which has a reputation for irritating breathing passages and inducing nausea. Every spring the company cleans its machinery, and instead of throwing the filter dust out, it recycles it and gives away tubes of the resulting gray paint free to artists through retail locations, and hosts a contest for art created with the unique color.

Another way to go would be truly all-natural. Berkeley, California-based GLOB crafts its paints from food-grade botanical extracts, so it’s even safe for kids aged three and older. Colored by real fruits, vegetables, flowers and spices, GLOB paints are all-natural, non-toxic, and free of chemicals, parabens, petroleum and synthetic preservatives. The palette is limited to just six colors, but creative artists should be able to mix to their heart’s content. The paints can be mail ordered, and they come in a dry powdered format, which saves weight, money and energy when shipped—users add water and start painting.

¿Pinturas de los artistas del aceite o del acrílico?

En una reunión de una asociación local de arte, un artista que pinta en acrílico declaró que usar este método es más ecológicamente apropiado que pintando con aceites. Yo lo dudo un poco. ¿No son los acrílicos derivados del petróleo? ¿Y no son algunos aceites para óleo extraidos de materias naturales?

Por supuesto, no hay respuestas fáciles. Hay problemas ambientales y de salud tanto con el óleo como con las pinturas acrílicas de artistas. La desventaja grande de los óleos es el disolvente requerido para limpiarlos. Aunque algunos de los pigmentos en el óleo quizás sean tóxicos o venenosos dependiendo del color—el rojo, amarillo, algunos azules y muchos blancos son producidos utilizando metales pesados potencialmente tóxicos—la pintura misma es hecha típicamente de aceite de linaza tipo alimento, que sería difícil considerar más inocuo para el ambiente (donde vino, después de todo). Pero la pintura de óleo es famosamente dura de limpiar; consiguiendo que esos cepillos, áreas de paletas y trabajo estén limpios requiere el uso de diluyentes de pintura, como aguarrás o espíritus minerales, que no son sólo potencialmente tóxicos si se utilizan impropiamente sino que exhalan olores nocivos y son sumamente inflamables.

En cuanto a pinturas de acrílico, ellas son a base de agua y la limpieza es una brisa: Sencillamente lávelas en el resumidero con un poco de agua tibia, no se necesita disolvente. Pero la pintura de acrílico es un polímero derivado del petróleo, es decir plásticos. ¿Al limpiarlas, lo cual quizás sea más fácil que limpiar óleos, ¿realmente queremos estar enjuagando plásticos en nuestros resumideros? ¿Cuán bueno podría ser esto para los ecosistemas circundantes? El otro negativo, por supuesto, es que el simple acto de comprarlos contribuye a nuestra dependencia en el petróleo.

¿Entonces qué es lo que puede hacer un pintor ecologista? Una opción es recurrir a las así llamadas pinturas a óleo mezclables con agua que, según fabricantes como Grumbacher, se comportan de la misma manera como la pintura de óleo tradicional en todo sentido excepto en lo que respecta a su limpieza—como acrílicos, se afinan y limpian con agua en vez de sustancias químicas nocivas. Los óleos mezclables con agua son ideales para la gente sensitiva a los vapores químicos. La cadena de tiendas de pinturas de arte Utrecht vende en línea una gran variedad de óleos mezclables con agua y en sus tiendas a través de EEUU.

Si debe utilizar óleos tradicionales—muchos artistas profesionales los prefieren por su espesor, brillantez de color y otras cualidades—Ud. puede elegir una marca que pone atención al impacto ambiental de sus productos y operaciones. La Gamblin Artists Colors Company, basada en Oregón, utiliza materias primas sólo de gran calidad en sus pinturas, evitando conservantes que degradan la calidad y sueltan sustancias químicas. Gamsol, el disolvente de la compañía, utiliza espíritus minerales que se evaporan mucho más lentamente que el aguarrás, que tiene una reputación de irritante de las vías respiratorias y a menudo induce la náusea. Cada primavera la compañía limpia su maquinaria, y en vez de tirar el polvo filtrado, lo recicla y regala tubos de la pintura gris resultante a artistas a través de sus tiendas, y organiza una competencia de arte creada con el color extraordinario.

Otra manera de proceder sería usar productos totalmente naturales. La firma GLOB, basada en Berkeley, California, fabrica sus pinturas con extractos botánicos de grado alimentario, así que es sana inclusive para niños de tres años para arriba. Colorizada por frutas verdaderas, verduras, flores y especias, las pinturas de GLOB son completamente naturales, no tóxicas, y sin sustancias químicas, parabens, petróleo y conservantes sintéticos. La paleta está limitada a sólo seis colores, pero los artistas ingeniosos pueden mezclar a su gusto. Las pinturas pueden ser ordenadas por correo, y vienen en un formato de polvo seco, que ahorra peso, dinero y energía cuando se envía—los usuarios sencillamente agregan agua y comienzan a pintan.

 

For More Information

E/The Environmental Magazine (www.emagazine.com); Grumbacher (www.grumbacherart.com); Utrecht (www.utrechtart.com); Gamblin Artists Colors Company (www.gamblincolors.com); GLOB (www.globiton.com).

 

Credit

Consumer Action has partnered with E/The Environmental Magazine, a nonprofit publication, to bring you the EarthTalk® column. Send your own questions to EarthTalk via email at .(JavaScript must be enabled to view this email address)([email protected]). Copyright held by E/The Environmental Magazine
 

Tags/Keywords

product safety, safety, environment


 
 
 

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